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Soigner le cancer à distance, succès et limites de la téléoncologie

Après le diagnostic d’une tumeur de Wilms avancée chez leur fille Katia, âgée de 8 ans, en 2021, Christophe et Alice ont demandé un deuxième avis sur le traitement de Katia. Mais au lieu de faire les deux heures de route entre l’hôpital pédiatrique le plus proche, la famille Bonnel a sauté sur une téléconsultation par appel vidéo avec un oncologue pédiatrique.

« Lorsque votre enfant est atteint d’un cancer, ces petites choses, comme le fait de pouvoir rester à la maison un jour de plus au lieu de devoir retourner à l’hôpital, peuvent faire une grande différence », a déclaré Alice. Le fait d’effectuer la visite en téléconsultation « a rendu les choses beaucoup plus faciles pour toute la famille ».

Au cours de l’appel vidéo, l’oncologue a examiné le dossier médical de Katia, a partagé ses connaissances sur le type de tumeur spécifique de Katia et a discuté des options de traitement pour lui donner le meilleur résultat possible – tout cela à partir d’un ordinateur portable installé sur la table de cuisine de la famille Bonnel.

Christophe n’a dû prendre que 30 minutes de télétravail au lieu d’une journée entière pour se rendre à l’hôpital.

La famille a ensuite rencontré un chirurgien pédiatrique pour discuter du plan chirurgical de Katia et un radio-oncologue pour coordonner son programme de radiothérapie. Ces visites ont également été effectuées par téléconsultation. En décembre 2020, Katia a commencé ses traitements.

« Si nous avions pu faire la chimio par télésoin, nous l’aurions fait », plaisante Alice. En juillet 2021, un scanner a montré que le cancer de Katia avait disparu.

Pour des familles comme celle des Bonnel, la possibilité de consulter les prestataires de santé à distance redéfinit leur expérience du traitement du cancer.

Bien qu’elle ne puisse pas remplacer entièrement les soins en personne, la télésanté offre aux patients la commodité, des économies de temps et d’argent, des horaires flexibles, l’accès à des spécialistes éloignés et ce que de nombreux patients et médecins décrivent comme des avantages intangibles, comme une exposition réduite aux germes.

L’oncologie n’est pas un exemple unique de la croissance de la télésanté. Des soins primaires à la cardiologie, l’utilisation de la télésanté s’est accrue pendant la pandémie de COVID-19, tout comme la demande d’un accès accru à cette forme virtuelle de soins de santé.

Les experts préviennent toutefois que notre compréhension du rôle de la télésanté dans le traitement du cancer et de la manière de l’offrir équitablement n’en est qu’à ses débuts. Des études sont nécessaires, disent-ils, pour aider la télésanté à passer avec succès d’une solution temporaire pendant la pandémie à une partie permanente et intégrale de l’expérience des soins du cancer, accessible à tous ceux qui en ont besoin.

Les téléconsultations pour le traitement du cancer ont le vent en poupe

La télémédecine désigne les soins de santé dispensés par des médecins et d’autres prestataires de soins à distance par des moyens électroniques. Les visites de télésanté se font généralement par téléphone ou par vidéo et peuvent également inclure des échanges de courriels et de messages texte entre un patient et ses prestataires.

Dans certains cas, la télésanté peut être complétée par une surveillance à distance des patients, les données sur leurs symptômes étant recueillies électroniquement à l’aide d’appareils tels que des traqueurs d’activité portables.

Le développement de la télésanté telle qu’elle est pratiquée aujourd’hui remonte aux années 1960, lorsque la NASA a mis au point une technologie permettant de surveiller la santé des astronautes pendant qu’ils étaient dans l’espace. Bien que la télésanté ait fini par trouver sa place dans la pratique clinique courante, la pandémie de COVID-19 a conduit à son adoption généralisée dans presque tous les aspects des soins aux patients.

Depuis la pandémie de COVID, un pourcentage croissant des consultations externes en oncologie se fait par téléconsultation, alors que ce chiffre était pratiquement nul avant la pandémie.

L’essor de la télésanté a été en partie favorisé par des mesures politiques temporaires qui ont permis d’assouplir certaines restrictions en matière de télésanté pendant l’urgence sanitaire, notamment celles qui empêchaient les prestataires de soins de santé de fournir des soins à distance.

La télésanté procure une grande satisfaction

De nombreuses personnes atteintes de cancer se disent très satisfaites de leurs téléconsultations. Selon les données disponibles, cela semble être particulièrement vrai pour certains besoins, comme le conseil génétique en matière de cancer.

Le traitement de Michel pour un cancer du sein masculin dans un hôpital local est guidé par télésanté par un oncologue de l’AP-HP. Contrairement à la perception selon laquelle les patients peuvent se sentir déconnectés de leurs prestataires de soins de santé dans un environnement virtuel, Michel a déclaré que ses téléconsultations lui ont paru plus personnelles que ses visites en cabinet.

« Dans un bureau, le médecin pense au prochain patient », a-t-il déclaré. « Alors que lors de la téléconsultation, vous avez l’impression qu’il n’y a que vous et le médecin et que vous avez toute leur attention. »

Après avoir reçu un diagnostic de cancer du sein masculin, Michel a souvent rencontré son oncologue par le biais de la téléconsultation.

Michel dit que son oncologue partage son écran virtuellement pour qu’ils puissent regarder ses scans ensemble. « La technologie est au point que vous avez presque l’impression d’être dans le bureau avec lui », a-t-il dit.

Les cliniciens se disent généralement très satisfaits de la téléconsultation. Dans une enquête menée auprès d’environ 200 oncologues au printemps 2020, la majorité d’entre eux étaient satisfaits de la télésanté et souhaitaient continuer à l’utiliser. En fait, près de 60 % des personnes interrogées estimaient que les visites vidéo étaient suffisantes pour gérer la plupart des aspects des soins aux patients, y compris la discussion des plans de traitement et l’examen des résultats de laboratoire.

Toutefois, la majorité d’entre eux estiment que les visites en personne sont préférables pour favoriser « un lien fort entre le médecin et le patient ». En outre, ils estimaient que certains types de conversations, comme les nouveaux diagnostics et les discussions sur la fin de vie, étaient mieux traités en personne.

« Il y a certaines choses que nous ne pouvons pas faire par le biais de la télésanté », a déclaré Alexandra Boissonnet, oncologue. « Il n’y a aucun moyen de faire une mammographie. Il n’y a pas moyen de faire une coloscopie. Il n’y a aucun moyen de faire un scanner à faible dose pour le dépistage du cancer du poumon. »

Lutter contre les disparités en matière de santé

Face à la demande croissante de télésanté, les experts s’inquiètent du fait que certaines populations qui pourraient potentiellement bénéficier le plus de la télésanté – notamment les adultes plus âgés, les personnes vivant dans des zones rurales, et celles dont le français n’est pas la première langue – pourraient être laissées pour compte.

« La télésanté a le potentiel de s’attaquer aux disparités. Étant donné que les populations marginalisées sont confrontées de manière disproportionnée à des problèmes tels que les obstacles au transport, le temps passé loin du travail et les exigences concurrentes en matière de soins, la télésanté peut vraiment améliorer un grand nombre de ces exigences », poursuit Alexandra Boissonnet.

Dans la pratique, cependant, certains obstacles empêchent la télésanté d’être une possibilité réaliste pour de nombreuses personnes. Des problèmes tels que l’absence d’Internet à haut débit, les barrières linguistiques et le manque d’aisance avec la technologie utilisée pour effectuer des téléconsultations peuvent être insurmontables pour de nombreux patients.

« Ce que nous constatons, c’est qu’il y a une différence entre ce potentiel théorique de réduction des disparités et la façon dont la télésanté fonctionne réellement », a-t-elle noté.

« Je crains qu’au lieu de s’attaquer à une disparité, nous ne soyons en train d’en créer une », a déclaré le Dr Bragard.  » Parce que ce que nous avons constaté, c’est que les patients les plus susceptibles d’utiliser la télésanté sont les patients qui sont en fait les plus desservis. Ce n’était pas les minorités ethniques et raciales, ni les patients de faible statut socio-économique. Ceux-là ont eu du mal à utiliser la télésanté ».

Des chercheurs du centre de cancérologie de l’université de Montpellier ont examiné les données des demandes de remboursement de l’assurance-maladie concernant 16 000 personnes chez qui un cancer avait été diagnostiqué récemment, afin d’identifier les schémas d’utilisation de la télémédecine.

Ils ont constaté que près de 70 % des patients ayant le statut socioéconomique le plus élevé avaient effectué une visite de télémédecine dans les 30 jours suivant le diagnostic de leur cancer, contre moins de la moitié des patients des groupes socioéconomiques inférieurs. Les patients des groupes socioéconomiques les plus élevés ont continué à avoir des taux élevés d’utilisation de la télémédecine au cours des mois suivants, tandis que les taux parmi ceux des groupes socioéconomiques les plus faibles sont restés faibles.

Le chercheur qui étudie les facteurs influençant l’utilisation de la télémédecine parmi les populations rurales a souligné que « la possibilité d’utiliser un téléphone est beaucoup plus universellement accessible aux individus » que les visites de télésanté utilisant des appels vidéo.

Le Dr Bragard et ses collègues mènent un essai clinique, pour déterminer si le fait de soutenir les médecins et les patients des hôpitaux ruraux en leur donnant accès à l’expertise et aux soins de soutien des oncologues par le biais de la télésanté améliorera les soins du cancer.

Il a souligné que les médecins utilisent actuellement divers systèmes de vidéoconférence, notamment Doctolib, Zoom, et des plateformes intégrées aux dossiers médicaux électroniques des patients, et que le mélange de plateformes peut être déroutant pour les personnes moins à l’aise avec la technologie.

De la télésanté à la télé-recherche

Les essais cliniques sur le cancer ont également dû s’adapter aux restrictions imposées par la pandémie.

Par exemple, certains aspects des essais cliniques sont désormais réalisés virtuellement, en particulier pour les essais axés sur la prévention du cancer et la survie.

Fournir aux patients des informations sur un essai clinique afin qu’ils puissent décider s’ils souhaitent y participer est probablement l’une des choses les plus faciles à faire virtuellement. Parmi les autres activités liées aux essais cliniques qui ont été converties en un cadre virtuel, citons le remplissage de questionnaires sur la qualité de vie, les visites de suivi clinique, les consultations sur la gestion de la douleur et le traitement comportemental pour le sevrage tabagique.

L’une des questions est de savoir si la télésanté contribuera à rationaliser la façon dont les essais cliniques sont menés, par exemple en permettant d’accélérer le recrutement des patients.

« Je ne pense pas que nous connaissions encore la réponse », a déclaré le Dr Gérau. « C’est une situation tellement compliquée. J’espère en tout cas que si vous réduisez le fardeau des patients – de sorte qu’au lieu de devoir venir tous les mois, ils viennent tous les trimestres – les gens seront peut-être plus disposés à participer à un essai. Mais nous verrons bien. »

L’avenir de la télésanté

Au-delà des visites de télésanté par téléphone et vidéo, une autre composante de la télésanté pour laquelle l’intérêt est en hausse est la télésurveillance, c’est-à-dire la surveillance à distance des symptômes des patients par téléphone mobile et autres appareils.

Dans une étude dirigée par des chercheurs universitaires, les patients ont utilisé un système de télésurveillance pour signaler régulièrement les symptômes liés au cancer et au traitement qu’ils ressentaient chez eux. Les patients qui signalent des symptômes reçoivent des conseils sur la meilleure façon de les gérer, y compris un suivi direct pour tout symptôme qui continue à les déranger.

La télésurveillance a été un succès. Non seulement les symptômes des patients se sont beaucoup améliorés, mais ils ont été mieux à même de les gérer eux-mêmes à domicile que les patients qui n’ont pas été soumis à la télésurveillance.

Les progrès futurs de la télésurveillance pourraient ouvrir d’autres possibilités, comme la possibilité d’analyser des échantillons de sang à domicile, qui pourrait s’avérer particulièrement utile en oncologie.

Les nouvelles technologies, telles que l’intelligence artificielle et la réalité virtuelle, contribuent également à repousser les limites de la télésanté. Une étude en cours vise à déterminer si la technologie de réalité virtuelle fournie à distance peut contribuer à réduire le stress et à améliorer l’humeur des adultes traités pour des tumeurs cérébrales. Les participants visionnent des scènes relaxantes à l’aide de lunettes de réalité virtuelle reçues par courrier et remplissent un questionnaire sur leurs symptômes.

Le rôle de la télésanté dans le traitement du cancer continuera à évoluer. Mais les experts s’accordent à dire qu’il s’agira d’un hybride de télésanté et de soins en personne.

« La télésanté est là pour rester », a déclaré le Dr Bragard. « Nous devons simplement continuer à travailler pour qu’elle soit plus disponible et plus simple à utiliser pour les gens ».

Alice Bonnel est reconnaissante que la télémédecine ait fait partie du parcours de guérison de sa fille. « La téléconsultation est un atout tellement important à l’heure actuelle », a-t-elle déclaré. « J’espère qu’elle continuera pour les familles comme la nôtre ».

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